Evolución de un hombre de la montaña: Ceran St. Vrain





Cuando las crecientes tensiones de la Guerra Civil llegaron a Taos, Territorio de Nuevo México, los simpatizantes confederados derribaron las barras y estrellas de su personal en la plaza de la ciudad y resistieron todos los intentos de restaurarla. Entonces, según los informes, los partidarios de la Unión clavaron la bandera en un poste improvisado tallado en un álamo joven, la elevaron sobre la plaza y la custodiaron las 24 horas. Entre los miembros entusiastas de la escolta se encontraban el renombrado montañés y explorador Kit Carson y el prominente trampero de pieles y comerciante de Taos Ceran St. Vrain. Un acto tan puramente simbólico sin importancia militar particular marcó un punto culminante en el desarrollo de las lealtades de Ceran St. Vrain, ya que respondió al panorama político rápidamente cambiante de principios del siglo XIX y evolucionó de expatriado francés a ciudadano mexicano a patriota estadounidense. .

En 1824, el joven trampero Ceran St. Vrain se unió a una caravana de comerciantes de pieles por el Camino de Santa Fe hasta Taos, lo que provocó su estancia de toda la vida como un destacado comerciante de Nuevo México. (Sociedad Histórica de Missouri)



Ceran de Hault de Lassus de St. Vrainnació el 5 de mayo de 1802 en Spanish Lake, condado de St. Louis, en el entonces territorio de Luisiana controlado por Francia. Descendía de una familia de nobles flamencos franceses que, tras la Revolución Francesa, encontraron un ambiente más agradable en el Nuevo Mundo. Su padre, el ex oficial naval francés Jacques Marcellin Ceran de Hault de Lassus de St. Vrain, emigró a Louisiana en 1794 y pronto se trasladó al norte, a St. Louis. En 1796 se casó con Marie Felicite Chauvet Dubreuil. Ceran, el cuarto de sus 10 hijos, creció hablando principalmente francés. Si bien la conclusión formal de la Compra de Luisiana en 1804 técnicamente convirtió al niño Ceran y a sus hermanos en ciudadanos estadounidenses, dada la influencia de la comunidad circundante, probablemente crecieron pensando en sí mismos como franceses.

Después de que la fábrica de cerveza de la familia se incendiara en 1813 y su padre de 48 años muriera insolvente cinco años después, la familia pasó por tiempos difíciles y Ceran se fue a vivir a la casa del amigo y benefactor de la familia, el general Bernard Pratte, comerciante, comerciante de pieles. y veterano de la Guerra de 1812. Trabajando como empleada en la tienda de Pratte en St. Louis, la adolescente aprendió el negocio del comercio de pieles.

A la vanguardia del comercio de pieles en América del Norte de principios del siglo XIX se encontraban leyendas futuras como John Colter, Jedediah Smith, Jim Bridger y Kit Carson. Entre los primeros europeos que penetraron en el oeste americano, los hombres de las montañas eran una raza dura y violenta, más apta para una vida dura en la frontera indómita que para las comodidades de la sociedad civilizada. Se ganaban la vida atrapando animales con pieles, en su mayoría castores, y comerciando con tribus fronterizas, a menudo tomando esposas indias. Llevadas a centros comerciales como Santa Fe, las pieles tenían precios altos en el Este y en Europa.



Situada en el cruce de los poderosos Missouri y Mississippi, St. Louis era un centro natural para el comercio de pieles occidentales, y sus posibilidades no se perdieron en la comunidad francesa que creció a raíz de las exploraciones de Jacques Marquette en el siglo XVII. Louis Jolliet y Robert de La Salle. Comerciantes como los hermanastros Jean-Pierre y Auguste Chouteau, Jean-Pierre Cabanné, los hermanos Robidoux y el general Pratte se dieron cuenta rápidamente de sus ventajas y desarrollaron negocios prósperos. En la década de 1820, volvieron la mirada hacia el suroeste hacia las oportunidades sin explotar en Nuevo México, recién liberado del dominio español en 1821.

En 1824, en asociación con Bernard Pratte and Co. y el comerciante François Guérin, St. Vrain se unió a una caravana por el Camino de Santa Fe hasta el territorio administrado por México de Nuevo México, deteniéndose en el asentamiento de Taos cerca del antiguo pueblo tribal homónimo. Para Ceran, este viaje inicial a Taos fue el comienzo de una estadía de por vida como comerciante de Nuevo México, mientras buscaba oportunidades de captura y comercio en el sur de las Montañas Rocosas.

El legendario montañés y explorador Kit Carson recordaba a su amigo St. Vrain como un caballero en el verdadero sentido de la palabra. (The American News Company / Biblioteca del Congreso)

Siendo todavía un joven St. Vrainganó sus espuelas como montañés en varias expediciones de captura. En 1827, su temple se puso a prueba tras unirse a un grupo de 36 cazadores encabezados por el hijo del general Pratte, Sylvestre, un amigo cercano. Cuando Sylvestre enfermó y murió en la cabecera del North Platte (actual North Park en el centro de Colorado), Ceran, de 25 años, tomó el mando de la expedición, según se informa a pedido de los cazadores veteranos del grupo. En su reloj, un indio disparó al cazador Tom Smith desde una emboscada, golpeándolo justo debajo de la rodilla. La parte inferior de la pierna de Smith requirió amputación, gran parte de la cual el trampero realizó con un cuchillo de carnicero, hasta que se desmayó del dolor. Desafiando las probabilidades, sobrevivió, a partir de entonces llamándose a sí mismo Peg-leg Smith. Después de más dificultades, Ceran dirigió con éxito al partido de regreso a Taos en mayo de 1828.

St. Vrain era un hombre corpulento y de complexión fuerte, de rostro redondo, nariz ancha y barba oscura y tupida. Los indios lo llamaron Barba Negra. Se convirtió en un trampero y comerciante capaz y exitoso, diversificándose en una variedad de empresas aliadas, que incluían suministros, especulación de tierras y, más tarde, molinos harineros y aserraderos, destilación de licor e incluso publicación de periódicos. Se volvió activo en asuntos cívicos y fue respetado y querido. En las palabras escritas por el fantasma de su viejo amigo Kit Carson: Todos los montañeros lo consideraban su mejor amigo y lo trataban con el mayor respeto. Ahora vive en Nuevo México y goza del respeto de todos, estadounidenses y mexicanos por igual.

Lewis Garrard, joven aventurero, compañero de viaje y ocasional invitado de St. Vrain, dijo lo siguiente sobre su anfitrión: el Sr. St. Vrain era un caballero en el verdadero sentido del término, su ascendencia francesa impartía un exquisito e indefinible grado de cortesía. y, combinada con la franqueza de un montañés ingenioso, lo convirtió en un compañero de viaje afable. Siempre recordaré con gratitud su amabilidad y respeto hacia mí.

St. Vrain pudo haberse establecido en Taos, pero sin embargo era un miembro prominente de una comunidad extranjera vista con creciente sospecha por las autoridades mexicanas, los nativos de Nuevo México y los indios Pueblo.

St. Vrain se convirtió en ciudadano mexicano naturalizado el 15 de febrero de 1831. Fue en parte una decisión calculada, ya que la ciudadanía facilitó la obtención de una licencia de captura y facilitó la generosidad del gobierno como extensas concesiones de tierras. Para entonces ya había echado raíces en la comunidad de Taos, aprendiendo español, adoptando el nombre hispanizado de Seràn Sambrano y tomando como esposa a una ciudadana mexicana. A lo largo de su vida, St. Vrain tuvo tres esposas, todas mujeres locales, con las que tuvo varios hijos. Es cierto que algunas o todas estas uniones pueden haber estado sin la bendición de la iglesia o el estado, y es posible que sus tenencias incluso se hayan superpuesto.

A principios de 1831, St. Vrain se había asociado con su amigo y veterano comerciante de pieles Charles Bent para formar Bent, St. Vrain and Co., que se convirtió en un vasto imperio comercial del suroeste con tiendas en Taos y Santa Fe. Los miembros de la familia, en particular los hermanos menores William Bent y Marcellin St. Vrain, también participaron en la empresa. En unos pocos años construyeron una estructura de adobe en el río Arkansas conocida como Bent's Fort. Con múltiples funciones: fuerte, puesto comercial, residencia, estación de paso, depósito de suministros y sitio neutral para las negociaciones con las tribus indígenas locales, Bent's Fort se convirtió en un hito de Santa Fe Trail y piedra angular del comercio de pieles.

St. Vrain pudo haberse establecido en Taos, pero sin embargo era un miembro prominente de una comunidad extranjera vista con creciente sospecha por las autoridades mexicanas, los nativos de Nuevo Mexicano y los indios Pueblo. Taos se había convertido en un centro para expatriados en su mayoría estadounidenses, con una población extranjera mayor que incluso Santa Fe, y las autoridades sospechaban queYanquisde albergar simpatías traidoras tanto durante la Revolución de Texas como en medio de las crecientes tensiones a lo largo de la frontera internacional.

De hecho, cuando Estados Unidos declaró la guerra a México en 1846, St. Vrain, como muchos otros expatriados, se puso del lado de los estadounidenses. Él y su socio Charles Bent abrieron los recursos de Bent's Fort a Brig. El general Stephen Watts Kearny y sus 1.700 soldados verdes, que tomaron Santa Fe el 15 de agosto sin disparar un solo tiro. Tres días después, Kearny se declaró gobernador militar de Nuevo México y pronto nombró a Bent como su gobernador civil.

El socio de St. Vrain, Charles Bent, tuvo un final violento durante la revuelta del pueblo de Taos de 1847. (Centro de Investigación del Suroeste de la Universidad de Nuevo México)

Creyendo que todo estaba bien en el territorio, Kearny marchó a California, dejando una pequeña fuerza en Santa Fe al mando del coronel Sterling Price. Pero ya se estaba gestando una rebelión. En medio de informes de descontento y resistencia en Taos, el gobernador Bent regresó a casa en enero de 1847 para calmar las tensiones y proteger a su familia. Confiado en que sería bien recibido, Bent rechazó una escolta militar. Fue un error de cálculo fatal. El 19 de enero, partisanos mexicanos descontentos, con la ayuda de los indios del Pueblo de Taos, lanzaron una revuelta armada, dirigida específicamente a las autoridades estadounidenses. Los indios irrumpieron en la casa de Bent, le arrancaron el cuero cabelludo vivo al gobernador, lo asesinaron y mutilaron aún más su cuerpo, aunque a su familia se le permitió huir. Al día siguiente, los rebeldes atacaron un molino en el cercano Arroyo Hondo y mataron a más anglos, incluidos varios montañeses.

Cuando la noticia de la revuelta llegó a Santa Fe, St. Vrain, a pedido del coronel Price, organizó una compañía de voluntarios de 65 irregulares, muchos montañeses comprensiblemente vengativos entre ellos. A pesar de la falta de experiencia militar del comerciante de pieles, Price lo puso a cargo de la empresa, con una comisión de campo del capitán. Con un total de 353 hombres, la fuerza combinada de los regulares de Price y los voluntarios de St. Vrain partió hacia Taos el 23 de enero, en el camino derrotando a unos 1.500 insurgentes en La Cañada (Santa Cruz) y nuevamente en El Embudo (Velarde). Si bien los rebeldes contaban con una fuerza mucho mayor, estaban mal organizados y carecían de artillería. Price ingresó a Taos sin oposición el 3 de febrero.

Los rebeldes aterrorizados se habían refugiado en Taos Pueblo, una empalizada de madera maciza y adobe con una iglesia misionera en una esquina. Después de un bombardeo de artillería que duró horas, las fuerzas de Price irrumpieron en la iglesia, cortaron sus paredes con hachas y prendieron fuego a su techo antes de entablar un combate cuerpo a cuerpo con los rebeldes que huían. St. Vrain jugó un papel clave en el tumulto, por un relato que disparó y mató al cabecilla Pablo Chávez, por otro que evitó por poco el empalamiento con una flecha con punta de acero en la mano de un adversario indio. Las bajas fueron extremadamente altas entre los defensores, que pidieron la paz al día siguiente.

Las autoridades militares encarcelaron a los líderes rebeldes Tomás Romero y Pablo Montoya. Condenado por traición por un consejo de guerra, Montoya fue ahorcado el 7 de febrero. Un soldado descontento disparó y mató a Romero antes de que pudiera ser llevado a juicio. Otros catorce rebeldes enfrentaron cargos de asesinato y traición ante tribunales civiles organizados apresuradamente, cuyos jueces y jurados procedían principalmente de simpatizantes estadounidenses con tenues pretensiones de imparcialidad. St. Vrain sirvió de intérprete. Como era de esperar, todos los acusados ​​fueron condenados a muerte y ahorcados públicamente.

Los motivos de St. Vrain para acudir en ayudadel naciente gobierno estadounidense de Nuevo México probablemente fueron dos. El montañés y trampero tío Dick Wootton, quien ayudó a sofocar la revuelta de Taos, señaló la razón principal:

Las amistades de los montañeses eran amistades cálidas. Nunca habíamos visto el momento en que no estuviéramos preparados para intentar rescatar a un amigo cuya vida estaba en peligro, y era muy raro que la muerte o las heridas de uno de los nuestros hubieran quedado sin venganza.

Entre los que habían sido asesinados tan brutalmente en Taos y Arroyo Hondo había hombres que habían sido mis más cálidos y mejores amigos desde que llegué al país, y sentí que, si era posible, debería hacer algo para asegurar el castigo de sus asesinos y protegiendo la propiedad que habían dejado para uso de quienes tenían derecho a ella.

St. Vrain, que había liderado expediciones de captura y que también fue un hombre de las montañas, estaba casi con certeza motivado por una preocupación feroz similar por la familia, los amigos y la propiedad, sin mencionar el horror por los excesos de la insurrección. Pero probablemente también hubo una razón pragmática. El gobierno mexicano había sido crónicamente inestable, en gran parte ineficaz para proteger y gobernar sus territorios del norte, y asfixiante con respecto a la actividad económica. La soberanía estadounidense prometía una mejor protección contra las tribus indias hostiles, una estructura política y legal más fuerte y una libertad económica mucho mayor. Es probable que un empresario astuto y con visión de futuro no pase por alto estas consideraciones. Fue todo con los estadounidenses.

El servicio militar de St. Vrain no terminó con la Guerra Mexicana. En 1855 asumió nuevamente el mando de una compañía de voluntarios en cooperación con tropas regulares y exploradores indios —que ya no eran enemigos— del Pueblo de Taos en una operación punitiva en gran medida exitosa contra las incursiones de Jicarilla Apaches y Muache Utes. Se desempeñó como teniente coronel al mando del coronel Thomas Fauntleroy, con Kit Carson como jefe de exploradores.

Durante los años de la Guerra Civil, St. Vrain siguió siendo un unionista acérrimo. Al estallar la guerra, el coronel Edward R.S. Canby, recién nombrado comandante del Departamento militar de Nuevo México, lo colocó a la cabeza de la 1ra Infantería Voluntaria de Nuevo México, con Carson como su teniente coronel. Sin embargo, citando el deterioro de la salud, St. Vrain pronto renunció a su mando y se centró en su lugar en abastecer al Ejército de la Unión. Con Carson a la cabeza, los primeros Voluntarios de Nuevo México entraron en acción en la Batalla de Valverde en febrero de 1862.

El apoyo de St. Vrain al esfuerzo bélico no es sorprendente. Con excepciones, los habitantes de Nuevo México tendían a favorecer a la Unión

El apoyo de St. Vrain al esfuerzo bélico no es sorprendente. Con excepciones, los nuevos mexicanos tendían a favorecer a la Unión. Los residentes del norte tenían vínculos especialmente fuertes a través del comercio con Missouri. Estaban acostumbrados a cambiar dólares yanquis en transacciones comerciales y desconfiaban de la moneda confederada recién acuñada. Texas cargó con la culpa de algunos de los males que se produjeron más al sur. Durante sus años como república independiente, había reclamado el territorio de Nuevo México, que trató de anexar con desafortunadas expediciones militares. El resentimiento residual por esas incursiones se extendió a la Confederación, de la cual Texas era parte. Después de haber vivido en Nuevo México durante casi cuatro décadas, St. Vrain probablemente compartía esos sentimientos. Además, el hábil hombre de negocios probablemente anticipó lucrativos contratos de Guerra Civil con el bien equipado Ejército de la Unión.

Pero como lo atestigua el incidente de la bandera de Taos Plaza, más que el interés propio motivó a St. Vrain. Estados Unidos estaba inmerso en una gran revolución de perspectivas que fue paralela a la agitación en los campos de batalla de la Guerra Civil. De una federación de estados en disputa, se estaba convirtiendo en una nación tanto en pensamiento y obra como en nombre. Sería realmente extraño si un hombre con el alma y la visión de St. Vrain no se viera afectado por esta transformación. Vivió lo suficiente para presenciar su renacimiento.

Ceran St. Vrain murió a los 68 años el 28 de octubre de 1870 y fue enterrado en un pequeño cementerio familiar cerca de su casa en Mora, Territorio de Nuevo México. Unos 2.000 dolientes asistieron a su funeral. Incluso hoy, Stars and Strips ondea las 24 horas del día en la Plaza Taos en conmemoración del izamiento de la bandera al estallar la Guerra Civil.

Los trastornos económicos, políticos y militares en América del Norte durante la primera mitad del siglo XIX impusieron una presión compleja y, a menudo, contradictoria sobre las nociones personales de país, ciudadanía y lealtad. En la vida de Ceran St. Vrain vemos cómo un individuo capaz y respetado navegó por estas aguas desde un francés expatriado y un estadounidense de facto hasta un ciudadano mexicano, un simpatizante estadounidense y, finalmente, un partidario de la Unión y un patriota estadounidense.WW

Daniel R. Seligman, que escribe desde Needham, Mass. Es un ingeniero jubilado con un interés de toda la vida en el oeste estadounidense. Recomendado para lectura adicional:Fuerte de Bent, de David Lavender;Los tramperos de Taos: el comercio de pieles en el extremo suroeste, 1540–1846, de David J. Weber;Ceran St. Vrain: empresario fronterizo estadounidense, de Ronald K. Wetherington; ySangre y trueno: una epopeya del oeste americano, por Hampton Sides.

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